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Aquí ofrecemos resumida una entrevista a David Johnson, Co-Director del Centro de Aprendizaje Cooperativo de la Universidad de Minnesota, realizada por AutoMind.

AutoMind: En Chile, la experiencia con estudiantes trabajando en equipos en la sala de clases es que solamente algunos pocos trabajan, y el resto solo utiliza el trabajo de aquellos que realmente laboran. De esta forma muchos obtienen buenas calificaciones sin esfuerzo y no aprenden. Ellos mismos sienten que la experiencia parece ser una pérdida de tiempo. Por otra parte, aquellos que realmente trabajan sienten que han sido utilizados por sus compañeros. ¿Cómo evitan ustedes esta situación?

D. J. Nos gusta enfatizar a los educadores y capacitadores que no hay nada mágico en sentar a estudiantes juntos y denominarlos un "grupo". Los grupos pueden ser constructivos o destructivos, dependiendo de como estén estructurados. Cuando algunos estudiantes están haciendo todo el trabajo y otros se van gratis, entonces está claro que el profesor no ha estructurado el grupo cooperativamente.

Para ser cooperativo, un grupo tiene que contener cinco elementos básicos: Interdependencia Positiva ( la creencia de que todos juntos se hunden o salen a flote), contabilidad individual (todos los miembros deben contribuir su justa parte al trabajo del grupo), Interacción y motivación cara-a-cara (los estudiantes se asisten mutuamente y se motivan ente si a aprender), uso apropiado de habilidades interpersonales y de participación en grupos pequeños y de procesamiento grupal (los miembros permanentemente deben reflexionar sobre cuan efectivamente están trabajando juntos y deben volver a planificar para mejorar). Cuando estos cinco elementos son estructurados cuidadosamente en la formación de grupos, entonces todos los miembros trabajan duro para asegurar el éxito del grupo.

AutoMind: ¿En qué marco teórico (social, sicológico, antropológico, económico) está basada la necesidad o conveniencia de trabajar cooperativamente?

D. J. Nuestro desarrollo teórico, investigación, e implementación del aprendizaje cooperativo viene de la teoría de la interdependencia social. Las primeras formulaciones fueron desarrolladas por Kurt Lewin y Morton Deutsch. Nosotros hemos continuado y extendido el trabajo de ellos a través de nuestros esfuerzos.

AutoMind: ¿Puede hoy en día cualquier organización (empresa, escuela, hospital) elegir este camino y usar aprendizaje cooperativo?

D. J. La Teoría de la Interdependencia Social se aplica a cualquier situación en las que los individuos cooperan, compiten, o trabajan individualísticamente. Es tan útil en los negocios y empresas como en la vida familiar y en las escuelas.

AutoMind: ¿Cualquier materia puede ser enseñada usando aprendizaje cooperativo? (matemáticas, ciencia, historia, arte, y en las universidades: ingeniería, medicina, administración, cursos de formación general? ¿O hay materias o profesiones más acordes al aprendizaje cooperativo que otras?

D. J. El aprendizaje cooperativo es el procedimiento instruccional de elección a todos los niveles (desde preescolar hasta adultos) y en todas las áreas. Es aplicable a todo tipo de lecciones, aunque mientras mas difícil y complejo sea el material a aprender, mayor es la superioridad de los esfuerzos cooperativos sobre los competitivos e individualísticos.

AutoMind: ¿Poseen ustedes resultados concretos y ampliamente comprobados de los beneficios y éxitos del uso del aprendizaje cooperativo?

D. J. La cantidad de investigaciones que se han efectuado en el mundo comparando esfuerzos cooperativos, competitivos e individualísticos es enorme. En uno de nuestros libros que revisa las investigaciones usando un meta-análisis, tenemos 550 estudios experimentales y 100 estudios correlacionales en este tópico. Estos estudios indican que el aprendizaje cooperativo (comparado con el aprendizaje competitivo y el individualístico) promueve logros académicos mas altos, mayor relación positiva entre estudiantes y mayor salud sicológica. Hay más investigaciones que soportan el uso del aprendizaje cooperativo que para cualquier otra metodología de enseñanza.

AutoMind: ¿Cuáles son las principales dificultades o desafíos para implementar el aprendizaje cooperativo?

D. J. Implementar el trabajo cooperativo no es fácil. Muchos estudiantes y educadores resisten el cambio - cualquier cambio. Deben ser persuadidos que el aprendizaje cooperativo vale el esfuerzo que requiere implementarlo. Adicionalmente, cuando una nueva practica se implementa existe la tendencia a que los procedimientos tomen mas tiempo de lo necesario, hasta que el profesor y los estudiantes lleguen a dominarlos. Así, el aprendizaje cooperativo requiere un cierto tiempo para que profesores y estudiantes lo dominen. Los profesores deben ser pacientes y deben continuar usando el aprendizaje cooperativo hasta que todos lo dominen. En ese momento, los logros académicos de los estudiantes subirán notablemente!

AutoMind: ¿Cómo se relacionan sus propuestas con las Múltiples Inteligencias de Gardner, y particularmente con las inteligencias interpersonales?

D. J. Una ventaja importante del aprendizaje cooperativo es que provee un marco en las que los diferentes tipos de inteligencias pueden ser usados. El aprendizaje cooperativo es la manera ideal de implementar la teoría de las Inteligencias Múltiples de Gardner en la sala de clases.

AutoMind: ¿Cómo enseñan las habilidades de resolución de conflictos y de negociación?

D. J. Quizás el conjunto de habilidades sociales mas importantes que los estudiantes necesitan aprender para trabajar juntos cooperativamente por largos periodos de tiempo, son las habilidades de resolución de conflictos. Les enseñamos a los estudiantes (y profesores) los procedimientos de conflicto para que intelectualmente se desafíen a asegurar que se estén llevando a cabo razonamientos de alto-nivel y aprendizajes de gran calidad ( lo que llamamos controversia académica) y les enseñamos a cómo negociar ( y servir como mediadores) resoluciones constructivas de conflictos entre estudiantes o entre estudiantes y profesores ( lo que denominamos el programa de pacificación). La cooperación no puede alcanzar su pleno potencial a menos que los estudiantes logren desarrollar las habilidades para resolver conflictos de unos con otros en forma constructiva.

AutoMind: ¿ Podría explicar que es la interdependencia positiva y como usar esta noción para diseñar actividades de aprendizaje cooperativo exitosas en la sala de clases y en el lugar de trabajo?

D. J. Esto significa que el resultado depende de la acción de cada uno de los componentes del equipo. Si uno no trabaja, entonces el resultado no ocurre o se resiente considerablemente. El desafío del profesor o instructor es diseñar actividades con interdependencia positiva. Por ejemplo, estructurar las calificaciones de un examen de modo que individualísticamente solo se puede alcanzar hasta un 6. Para lograr un 7, además todos los estudiantes del grupo (sin excepción) tienen que sacar sobre un 75% de respuestas buenas en exámenes individuales. Inicialmente, a algunos padres y estudiantes les puede parece un poco injusto, sin embargo en la vida real las cosas funcionan así. Si una planta de IBM cierra todos quedan sin trabajo, a pesar de que algunos pocos hubieran hecho su trabajo muy bien.